Encens

L'encens est une résine produite par un arbre nommé Boswellia sacra, de la famille des Burséracées. L'arbre serait venant du Dhofar, dans l'actuel sultanat d'Oman.



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  • Originaire d'Inde mais en particulier d'Afrique, l'encens est une résine produite par... Décliné sous plusieurs senteurs, il parfume de plus en plus de maisons.... (source : tenresolutions)
  • Cet encens est utilisé par les maisons d'encens japonaises les plus... la résine de Boswelia carteri ou oliban, l'encens de la Bible (Éthiopie, Somalie), ... (source : malea-massage)
Un bâton d'encens qui se consume
100 g de résine d'encens.
Brûleur à encens

L'encens est une résine produite par un arbre nommé Boswellia sacra, de la famille des Burséracées. L'arbre serait venant du Dhofar, dans l'actuel sultanat d'Oman. Il y est toujours cultivé actuellement, et est exporté par le port de Salaalah. Autres lieux de production : la Somalie, le Yémen (pays qui vit de cette marchandise) et l'Inde (où on cultive en particulier Boswellia serrata , dont le produit est l'oliban).

Seul l'arbre mâle, haut de trois mètres à maturité, produit la précieuse résine, mais il faut attendre une bonne dizaine d'années pour qu'il fournisse un produit de qualité. L'écorce est incisée, et les sécrétions de résine sont collectées trois semaines plus tard. On dit que la meilleure résine est recueillie en automne, suite à incisions pratiquées pendant l'été. C'est ce qu'on nomme l'encens blanc par opposition à l'encens roux, recueilli au printemps après des incisions hivernales.

Histoire

Dans la langue française, le mot encens est assez tardif : il a été emprunté vers 1135 au latin ecclésiastique incensum, désignant une matière brûlée en sacrifice (participe passé neutre du verbe incendere = brûler, enflammer). Chez les Romains on l'appelait thymiama, un mot proche de thym, à rattacher à deux racines grecques : l'une, thuos évoque à la fois l'idée d'offrande et de parfum, d'aromate; l'autre, thuien, correspond à la notion de sacrifice (que on fait brûler). Au départ, probablement une racine indo-européenne °dhu- (= faire brûler).

Les termes ci-dessus montrent bien l'importance de l'encens dans la religion, les dieux étant apparemment friands de ses fumées qui montaient vers eux en sacrifice. Le dieu assyrien Baal en était un grand consommateur, mais Yahvé, dans l'Ancien Testament, aimait aussi énormément l'encens, mentionné à 113 reprises dans les divers livres. On notera en particulier un passage de l'Exode (XXX : 34-37) dans lequel Yahvé précise à Moïse la composition du mélange qu'il faut faire brûler pour lui (storax, onyx, galbanum, aromates et pur encens), tout en lui indiquant que ce mélange ne doit pas être utilisé de façon profane :

«Le parfum que tu fais là, vous n'en ferez pas pour vous-mêmes de même composition. Il sera saint pour toi, réservé à Yahvé. Quiconque fera le même pour en humer l'odeur sera retranché de son peuple.»

Les Égyptiens, reconnus comme les plus grands parfumeurs de l'Antiquité, firent eux aussi un grand usage de l'encens, qui entrait surtout dans la composition du kyphi. Même chose chez les Grecs et les Romains. La nature divine de l'encens est évoquée par Ovide dans ses Métamorphoses, puisque selon lui le premier arbre à encens aurait poussé sur la tombe de Leucothoé, maîtresse d'Apollon châtiée par son père Orchamos.

Le christianisme, dans la continuité de l'Ancien Testament, perpétue l'utilisation de l'encens, dans la mesure où il fait partie des cadeaux apportés au Christ par les mages. D'où les encensoirs dont le parfum raffiné a envahi les églises pendant tant de siècles.

De l'ensemble des parfums, l'encens est sans doute celui qui a le passé le plus prestigieux. On le considérait dans l'Antiquité comme plus précieux que l'or, et la route de l'encens a fait la fortune de plusieurs royaumes arabes. C'était légèrement l'équivalent du pétrole d'aujourd'hui.

Encens et santé

La combustion de l'encens dégage des vapeurs contenant des hydrocarbures aromatiques polycycliques (HAP) et des carbonyles de benzène, produits cancérogènes[1]. En 2004, Que choisir avait publié que l'émission dans l'air d'encens comportait 110 fois plus de benzène que le seuil recommandé. Il est par conséquent déconseillé d'en utiliser plus de 1 bâton par jour, et recommandé d'aérer la pièce après[2].

Les extraits d'encens, sous forme de gélules, pourraient avoir une discrète efficacité sur certaines maladies, dont l'asthme, la polyarthrite rhumatoïde, la maladie de Crohn[3].

Parfumerie

En parfumerie elle-même, l'encens est assez peu utilisé, mais il semble revenir légèrement à la mode : il entre surtout dans la composition de Coco Mademoiselle, parfum créé par la maison Chanel en 2001.

L'encens du Yémen rentre aussi dans la composition de la Cologne Bois d'Argent de Dior. L'usage de l'encens en parfumerie évoque une certaine religiosité et confère un aspect sacré.

Autres significations

On précisera que le terme encens sert à désigner quelquefois toute matière brûlée lors de rites religieux, et que le copal des Mayas ou les mélanges asiatiques à base de santal sont fréquemment nommés encens.

Voir aussi

Notes et références

  1. Jeppe T. Friborg, Jian-Min Yuan, Renwei Wang, Woon-Puay Koh, Hin-Peng Lee, and Mimi C. Yu. Incense use and respiratory tract carcinomas : a prospective cohort study American Cancer Society (2008, August 26). Burning Incense Increases Risk Of Respiratory (19/09/2008, L. J. S. )
  2. Ta-Chang Lin, Feng-Hsiang Chang, Jue-Hsien Hsieh, How-Ran Chao, Mu-Rong Chao, «Environmental Exposure to Polycyclic Aromatic Hydrocarbons and Total Suspended Particulates in a Taiwanese Temple», Bulletin of Environmental Contamination and Toxicology, vol. 67, 2001, p.  332-338
  3. Ernst E, Frankincense : systematic review, BMJ, 2008;337 :a2813

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