Huile essentielle / Huiles essentielles

On nomme huile principale le liquide concentré et hydrophobe des composés aromatiques volatils d'une plante. Il est obtenu par distillation ou extraction chimique par solvants.



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Huile essentielle - Aromathérapie - Antioxydant alimentaire

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On nomme huile principale (ou quelquefois essence végétale) le liquide concentré et hydrophobe des composés aromatiques volatils d'une plante. Il est obtenu par distillation ou extraction chimique par solvants (eau, alcool, etc. ). Au contraire de ce que suppose l'expression, ces extraits ne sont pas nécessairement huileux.


«Produit odorant, le plus souvent de composition complexe, obtenu à partir d'une matière première végétale botaniquement définie, soit par entraînement à la vapeur d'eau, soit par distillation sèche, soit par un procédé mécanique approprié sans chauffage. L'huile principale est le plus fréquemment scindée de la phase aqueuse paru n procédé physique n'entraînant pas de changement significatif de sa composition» [1]

C'est un mélange de molécules variées, comprenant surtout des terpènes (hydrocarbures non aromatiques) et des composés oxygénés (alcools, aldéhydes, cétones).

L'obtention des huiles principales se fait soit par entraînement de la vapeur d'eau dans une opération de distillation, soit par distillation sèche, soit par expression à froid (zestes). Dans ce dernier cas, une certaine ambigüité existe sur l'expression d'huile principale. Selon l'AFNOR, il faut utiliser le terme d'essence tandis que la Pharmacopée française et la Pharmacopée européenne utilisent le terme d'huile principale. Le terme d'huile principale est préfèrable et a d'ailleurs été retenu par les spécialistes en pharmacognosie[2].
La quantité d'huile principale contenue dans les plantes est toujours faible, quelquefois particulièrement faible, ou alors infime. Ceci explique le coût élevé des huiles principales, il est lié à la rareté et non au procédé d'extraction qui reste le même pour la majorité des plantes. Il faut quelquefois plusieurs tonnes de plantes pour obtenir un litre d'huile principale. Il existe différents procédés d'extraction (fréquemment chimiques) mais, pour l'aromathérapie, seuls quelques-uns assurent une bonne qualité finale.

Classification des huiles principales [3]

Note : Les huiles principales sont constituées dans leur grande majorité d'un mélange assez complexe de monoterpènes, sesquiterpènes, alcools, esters, aldéhydes, oxydes, etc. Il y a quelques exceptions : huile principale de gaulthérie couchée composée à plus de 99, 5% de salicylate de méthyle (un ester aromatique).

Production et extraction des huiles principales [4]

Il existe plusieurs méthodes d'extraction des huiles principales mais la plus utilisée est l'entraînement à la vapeur ou l'hydrodistillation à partir de la plante fraîche ou sèche.

Extraction par distillation

La plupart des huiles principales sont obtenues par distillation et entraînement à la vapeur d'eau (sauf les huiles principales des hespéridés : citron, orange, etc).

Voir distillation et plus exactement Entraînement à la vapeur

Extraction aux solvants volatils

L'extraction se fait avec solvants organiques volatils dans des appareils nommés extracteur de Soxhlet. En apparence, la division de la matière à extraire favorise le contact avec le solvant (en agrandissant la surface d'échange), permet d'augmenter la charge de l'extracteur et aussi de diminuer le rapport du solvant à la charge. Cependant le tassement paralyse la circulation du solvant et l'homogénéisation des solutions ; il faut par conséquent éviter de tasser ou de trop charger l'extracteur.
On obtient des huiles concrètes avec des solvants volatils tels que l'hexane qui est le plus utilisé actuellement, le benzène particulièrement présent par le passé est interdit pour des raisons de toxicité. Ce procédé a remplacé l'enfleurage (méthode d'extraction par les graisses) qui est devenu énormément trop coûteux.

L'extraction s'effectue en plusieurs étapes, on lave la matière avec le solvant deux à trois fois. Il semble que la presque totalité des produits odorants passe en solution dès la première extraction. Mais dans la mesure où la matière traitée retient une forte proportion de la solution, il est indispensable de pratiquer des dilutions successives avec de nouvelles charges de solvant (lavages). La matière épuisée retient une proportion importante de solvant. Avec la charge normale de fleurs d'un extracteur statique de 1000 litres, la quantité fluctue entre 150 et 180 litres. Il faut par conséquent concentrer la solution en évaporant le solvant qui est recyclé pour d'autres lavages. La récupération du solvant atteint fréquemment 94 à 96% de la quantité retenue. La charge de l'extracteur est désolvatée à la vapeur d'eau puis elle est parfois utilisée dans les champs (compostage).

Extraction par expression à froid

L'extraction se fait sans chauffage, les plantes sont mises en pressage à froid (surtout les hespéridés : citron, orange, etc) de l'écorce ou des fruits.

Extraction de l'huile principale à partir de l'écorce :
Les premiers procédés d'extraction consistaient à presser l'écorce des Citrus pour faire éclater les tissus contenant l'huile principale en les frottant sur des récipients dont les parois étaient recouvertes de pics en fer. Puis le procédé dit à «l'éponge» s'est développé, les écorces étaient pressées plusieurs fois contre un dispositif d'éponges naturelles fixées sur une bassine en terre cuite. La pression était accompagnée par un mouvement de rotation de la main. Le mélange exprimé était recueilli par essorage des éponges. Finalement par simple décantation, l'huile principale est scindée de la phase aqueuse qui contient aussi des détritus produits par la lacération des tissus de l'écorce.

Extraction à partir des fruits entiers :

Avant d'être pressés, les fruits passent dans des machines qui les séparent suivant leur taille. Cette opération est indispensable pour perfectionner le fonctionnement des extracteurs, obtenir un meilleur rendement et une huile principale de meilleure qualité. Les Citrus sont scindés en trois parties basics : l'huile principale, le jus et l'écorce. Il existe trois méthodes principales pour extraire l'huile principale de Citrus à partir des fruits entiers, les deux premières étant les plus utilisées :

Extraction au CO2 supercritique

L'originalité de cette technique repose sur le solvant utilisé. Il s'agit du CO2 en phase supercritique. A l'état supercritique, le CO2 n'est ni liquide, ni gazeux et cela lui confère un excellent pouvoir d'extraction, modulable à volonté en jouant sur la température de mise en œuvre. Les fluides supercritiques comme le CO2 sont de bons solvants à l'état supercritique et de mauvais solvant à l'état gazeux. Les avantages de ce procédé sont les suivants :

L'extraction au CO2 supercritique est une technique intéressante qui apporte de nouvelles notes olfactives (méthode d'extraction plus complète et moins dégradante que la vapeur d'eau). Cependant son installation industrielle reste coûteuse et l'appareillage est toujours envahissant.

Utilisation pharmaceutique et cosmétique

Les utilisations des substances odorantes des plantes sont connues depuis l'antiquité. Des textes akkadiens de plus de 4000 ans nous apprennent qu'on brûlait à Babylone du cyprès contre les épidémies. Les premiers textes relatant l'utilisation d'huiles fines et de parfums sont des papyrus hiéroglyphes égyptiens de plus de 2800 ans.

Les civilisation chinoises et indiennes utilisaient aussi les huiles principales pour la guérison et les soins de beauté.

D'une façon plus générale la phytothérapie, utilisation de substances issues des plantes dans la médecine, est connue de l'ensemble des civilisations. L'apparition de l'aromathérapie moderne est due au chimiste René Maurice Gattefossé, dans les années 1920.

Précautions

Certaines huiles sont dermocaustiques (agressive pour la peau), comme l'origan. Donc, il faut agir avec grande précaution et respecter ces quelques règles de base :

Ne pas croire que huile "principale" veut dire "essentiel" au sens d'indispensable.

Sur la peau

On choisit l'huile végétale support selon ses qualités de pénétration, selon qu'on vise le derme ou la circulation systémique par exemple, et selon ses qualités intrinsèques.

Parmi les huiles support courantes on trouve l'huile de pépins de raisin et l'huile d'amande douce, mais également l'huile de noisette, l'huile de macadamia. L'huile de tournesol de bonne qualité est une très bonne huile pour le corps.

Quelques huiles principales selon son type de peau :

Les huiles principales dans les cosmétiques

L'aromathérapie, c'est l'utilisation des huiles principales pour se soigner. Il fait l'objet d'un certain nombre d'abus : il suffit de mettre 0, 0001% d'huile principale dans une crème pour en faire un produit vendeur. En cosmétologie aromatique, on utilise entre 0.5% et 2% d'HE pour le visage, 2% et 5 % pour le corps, et jusqu'à 10% pour les soins particulièrement situés.

Huiles principales relevant du monopole pharmaceutique

À cause de leur toxicité, un certain nombre d'huiles principales ne peuvent être vendues en France que dans le circuit pharmaceutique[5] :

Utilisation industrielle

Les industries de la parfumerie, des arômes et de la cosmétique sont les principales consommatrices d'huiles principales. Ce sont en effet les produits de base utilisés pour ajouter aux aliments des odeurs et/ou des saveurs.

L'utilisation des huiles principales dans les arômes alimentaires est croissante. Les arômes sont omniprésent aujourd'hui, ils sont utilisés comme exhausteur de gouts dans divers produits (cafés, thés, tabacs, vins, yaourts, plats cuisinés, etc... ).

Les huiles principales sont aussi beaucoup consommées pour parfumer les produits cosmétiques : savons, shampoings, gel-douches, crèmes cosmétiques et/ou hydratantes, etc.. Enfin le secteur des produits ménagers (détergents et lessives par exemple) consomme énormément d'huile principale pour masquer les odeurs (fréquemment peu agréables) des produits purs.

Sur les propriétés antimicrobiennes de certaines huiles principales

Notes et références

  1. Pharmacopée européenne [1]
  2. Jean Bruneton, Pharmacognosie, Phytochimie, Plantes médicinales, Techniques et Documentation, 3e édition, 1999, ISBN 2-7430-0315-4
  3. Georges Sens-Olive, Les huiles principales - généralités et définitions in Traité de phytothérapie et d'aromathérapie, éd. Maloine, 1979, pp 141-142.
  4. Georges Sens-Olive, Les huiles principales - généralités et définitions in Traité de phytothérapie et d'aromathérapie, éd. Maloine, 1979, pp 143-144.
  5. Code de la santé publique, article D4211-13.

Bibliographie


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